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冬天,是听真空管机的好日子!

寒流最猛烈的时候,打开EAR 834真空管综扩,点燃的灯丝逐渐加温,真空管的玻璃管壁因为受热膨胀,发出轻轻的必必剥剥声响,点燃的灯丝,带来了音乐的暖流。

点燃温暖的音乐之火-EAR 834真空管综扩
全球化带来开花结果

Tim de Paravicini是义大利人,他在1976年创立了EAR(Esotreic Audio Research)品牌,公司名称叫做EAR Yoshino,这是Tim的日本籍妻子的名字,在他的身上我们看到全球化运作的印记:一个义大利人在英国创立音响公司,与日本籍妻子携手打拼,手工製作精緻的真空管音响器材,销售到全世界。EAR在Hi End音响风起云涌的年代,坚持以真空管设计音响器材,而且挑选真空管还有自己的偏好,未必是市面上常见的型号,特立独行的个性让EAR屹立四十多年而不坠。

在我还没进入音响评论圈之前,印象中EAR的评论文章不少,当年许多音响写手不仅推崇EAR,甚至有些人还买下来自用。可是,记得我刚踏入音响评论圈时,却很少遇到EAR的器材,当年我对黑胶唱头放大相当感兴趣,想商借EAR 834P回来试听,编辑部却弄不到手,当企划报导的所有机器几乎到齐,而且试听完毕,依然不见EAR 834P的身影,我只好跑一趟熟识的音响店,自掏腰包买了一部回来写试听报导。所以,十多年前的一篇唱头放大器报导专题,让我成了EAR的用家之一。

点燃温暖的音乐之火-EAR 834真空管综扩
既熟悉又陌生的品牌

当EAR 834综合扩大机出现在编辑部时,就跟主编说机器留给我写,即便写音响评论多年,EAR对我来说仍是「既熟悉又陌生」的品牌,虽然我多次在国外的音响展上见过Tim de Paravicini,有过几次对话,但那并非正式的採访,而且,除了自己使用多年的EAR 834P唱头放大器之外,至今仍然没有机会正式听过EAR的器材,所以在办公室看到EAR 834时,马上跟主编说:「这部扩大机留给我写。」

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从南非到日本再红回欧洲

Tim最早开始设计音响,是为摇滚乐团量身定做舞台用的专业音响,这也说明了他日后在录音室产业活跃的原因,而他曾经在南非工作一段时间(可能是因为乐团演出的关係吧?),然后在1972年获得日本Lux(就是后来的Luxman)的工作机会,飞到了Lux位于大阪总部,当时的作品是C1000前级与M6000后级,这段时间Tim在音响设计圈累积了相当多的名气,诸多欧洲知名品牌邀请他参与设计,这当中包括了Quad、Alchemist、Musical Fidelity与Unity Audio。

不仅如此,许多知名音乐人也热衷使用Tim为他们量身定做的专业器材,像是葛莱美奖常胜王牌录音师Bob Ludwig、知名乐团Pink Floyd、Ringo Star、Gary Barlow与Kate Bush,这些音乐家的名字罗列在EAR官网上面,显示他们与音乐圈的关係匪浅。

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超级长寿的综合扩大机

虽然EAR经常使用特殊的真空管,例如他们家的V12,使用了12只EL84(6BQ5)真空管,加上10只ECC83(12AX7),做出50瓦功率的综合扩大机,又或者像EAR 869使用特殊的EL309真空管,这是原本用在映像管电视里面的真空管(年轻一点的读者可能要Google一下才知道什么是映像管电视),相较之下EAR 834显得正常多了:它使用6L6、EL34或KT66(真空管可互换)功率管,以推挽放大做出50瓦输出功率的综合扩大机,使用相同思维设计的真空管机,在市场上多得是,可是这部EAR 834出现在EAR的产品线上,超过二十五年以上的时间,产品寿命能维持这么久的时间,依然不被市场淘汰,其中必然有过人之处。

EAR的机器非常好认,正面是厚实的镀铬面板,机箱是低调的黑色,旋钮则镀上温润的金黄色,将近二十年前我买的EAR 834P就是如此设计,到现在我听的EAR 834综扩也是如此。EAR 834的机箱看起来好像是长方形设计,但是我看了规格才知道,长宽都是405mm,其实是正方形,这是刻意设计的均衡吗?当我把EAR 834搬回家里,更注意到EAR在小地方的用心。

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连机器配重都注意

搬机器会注意到什么?重量分配!真空管机最重的零件是什么?变压器,大部分厂家都把输出变压器做在后面,真空管放在前面,所以靠变压器那边特别重,编辑都知道这个道理,一起搬机器时总会让比较有力气的人去搬靠变压器那一侧(想少出点力的时候也会如此)。可是EAR 834的两个输出变压器摆在后面,左右分立,但是大尺寸的电源变压器却发到了前面,正三角形的配置让EAR 834的机器重量分布非常平均,20公斤一个人搬太费力,但是两个人一起搬,不管人在前后左右任何一边,重量都是平均的。

这是设计上的细节,不搬机器感受不到,均衡的机器配重对声音会不会有影响,我并不清楚,但是这是我以前没有注意到的细节,只在EAR的机器上面发现。还有,左右声道功率管EL34,每声道4只,左右对称,可是讯号管则藏在机箱内部,而且是倒立放置,为了求最短讯号路径,音量控制电阻直接做在机板上,从音控旋钮拉一根铜棒延伸过来转动,而不是另外拉线,又是一个设计上的细节。

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